Чем ссылки не являются

Как уже было сказано, ссылки не являются указателями. Это означает, что следующая конструкция не будет делать то, что вы ожидаете:

<?php
function foo(&$var)
{
    
$var =& $GLOBALS["baz"];
}
foo($bar); 
?>

Переменная $var в фукнции foo будет связана с $bar в вызывателе, но затем она будет перепривязана к $GLOBALS["baz"]. Нет способа связать $bar в области видимости вызывателя с чем-либо ещё путём использования механизма ссылок, поскольку $bar не доступна в функции foo (доступно лишь её значение через $var, но $var имеет только значение переменной и не имеет связи имя-значение в таблице имен переменных). Вы можете воспользоваться возвращением ссылок из функции для привязки внешней перменной к другому значению.